2014년을 화학안전 원년으로
2014년을 화학안전 원년으로
  • 편집국
  • 승인 2014.02.05 11:41
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▲ 김균 화학물질안전원 초대원장
지난해 가을 엄청난 태풍이 필리핀을 강타했다. 8000여명의 사망자와 헤아릴 수 없는 막대한 재산 피해가 발생했다. 인간의 능력으로 제어할 수 없는 자연의 위력 앞에 과학의 한계를 느꼈다.

그러나 태풍과 같은 자연재해와 달리 화학물질 사고처럼 인위적인 재해는 노력 여하에 따라 예방할 수 있다. 2012년 9월 경북 구미에서 발생한 불화수소 유출 사고가 대표적이다.

당시 구미 산업단지에서 8t가량의 불화수소가 유출돼 23명의 사상자가 발생했다. 일대의 농경지와 가축도 피해를 입었다.

사고는 불화수소의 물리화학적 특성에 대해 충분한 주의를 기울였다면 사전에 방지하거나 피해를 최소화 할 수 있었다. 불화수소는 수소와 불소의 단일 결합으로 만들어진 화합물이다. 약산으로 분류되지만 사람에게 노출되면 피부 조직을 파괴하고 체내 칼슘 농도를 감소시키는 독성이 있다.

인위적인 재해, 노력 여하 따라 예방할 수 있어

그러나 불소이온으로 칼슘 등의 금속과 결합하면 소금과 같은 염으로 바뀐다. 염 상태라면 우리의 건강과 환경에 미치는 영향은 매우 작아진다. 이 같은 불화수소의 화학물질 정보를 사전에 파악했다면 어떻게 됐을까. 방재약품을 사용해 신속히 대응하고 피해를 막을 수 있었을 것이다.

결국 불화수소 유출 사고는 과학적인 사실을 소홀하게 취급한 실수에서 비롯된 셈이다. 그나마 다행인 것은 이 사건을 계기로 우리 모두가 화학사고의 심각성을 깨달았다는 점이다.

화학물질안전원은 화학연구원, 기초과학지원연구원 등 관련 연구기관이 함께 있는 대덕연구단지에 자리를 잡았다. 사고대응총괄과, 사고예방심사과, 연구개발교육과 등에서 모인 뛰어난 전문가 39명으로 구성됐다. 화학안전 분야의 전문성도 이미 확보돼 기대감이 크다.

화학물질안전원, 유해화학물질로부터 국민안전·건강한 삶 지키기 위해 설립

화학물질안전원의 주요 업무는 화학사고 예방, 대응 및 수습이며, 설립 목적 중 하나는 유해화학물질로부터 국민의 안전하고 건강한 삶을 지키는 것이다. 유해화학물질 취급시설 관리부터 주민 건강영향조사까지 영역도 광범위하다.

환경부가 추진하는 위해성 평가에 기반을 둔 화학물질 안전관리 제도의 기술적 측면도 담당하고 있다. 2015년부터 시행되는 화학물질관리법의 장외영향평가, 위해관리계획 등의 업무를 맡게 된다. 장외영향평가는 약 9000개 업체를 대상으로 운영된다. 운영 대상 업체는 매년 100개씩 증가할 것으로 추정된다.

화학재난합동방재센터를 기술적으로 지원하는 일도 중요하다. 방재센터의 기술적 지원을 위해 화학물질안전원은 유출된 화학물질이 국민 건강과 환경에 어떤 영향을 미치는지 장기적인 연구도 수행하게 된다.

안전원 출범…화학안전 원년으로 이어지길

이렇게 막중한 임무를 맡은 화학물질안전원의 초대 원장으로서 어깨가 무겁다. 주변의 관심과 기대에 부응하고 세계적인 화학안전 전문기관으로 발전해야 하기 때문이다. 화학산업이 발달함에 따라 관련 사고의 발생 확률도 필연적으로 증가하고 있다.

화학물질안전원의 출범은 사고 확률을 줄여줄 것이다. 출범을 계기로 2014년은 화학 안전의 원년이 될 것이다. 화학 안전문화가 뿌리내릴 수 있게 정부와 산업계도 애정 어린 관심과 질책을 부탁드린다.


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